Dolor de Espalda

man with back pain

Datos Importantes

  • Aproximadamente el 80% de la población mundial desarrolla dolor de espalda en algún momento de su vida.
  • El lumbago es un problema frecuente y rara vez está asociado con una enfermedad grave. Sin embargo, causa discapacidad en 5,4 millones de estadounidenses y cuesta al menos $ 90 mil millones en gastos médicos y no médicos.
  • El diagnóstico de lumbago se determina mediante antecedentes clínicos y un reconocimiento médico, y rara vez se requieren pruebas caras o incómodas.
  • En la gran mayoría de las personas el dolor de espalda se alivia si permanecen activas y se ejercitan, mientras toman analgésicos en forma ocasional. 

El dolor de espalda es simplemente eso—dolor en la espalda.  El dolor puede permanecer localizado en la columna lumbar o puede irradiarse a las nalgas y/o piernas debajo de la rodilla (ciática). Los trastornos mecánicos son la causa de la mayoría de los episodios de dolor de espalda. En raras ocasiones, el dolor de espalda puede ser el resultado de más de 60 enfermedades más graves y puede provocar una discapacidad grave y un aumento de las facturas médicas. La buena noticia es que aproximadamente la mitad de las personas con dolor lumbar mejoran en una o dos semanas, y el 90% se recupera en ocho semanas.

¿Qué causa el dolor de espalda?

En general, la mayoría de los episodios de dolor de espalda tienen su causa en trastornos mecánicos relacionados con el uso excesivo de la espalda y la columna vertebral, o los cambios graduales asociados al envejecimiento. En aproximadamente un 10 % de los casos, lo causa una enfermedad sistémica.

Los trastornos que afectan la parte baja de la espalda se pueden dividir en mecánicos y sistémicos. Los trastornos mecánicos que pueden causar dolor de espalda son, entre otros:

  • Los músculos se tensan, por lo general, en relación con actividad física sostenida, como palear nieve, hacer jardinería o conducir durante un tiempo prolongado. También pueden producirse distensiones agudas al realizar tareas comunes con una postura de torsión o movimiento giratorio.
  • La artrosis resulta del estrechamiento de los discos situados entre las vértebras de la columna vertebral. Este estrechamiento es ocurre comúnmente como resultado del envejecimiento. Las vértebras contiguas desarrollan espolones en respuesta al aumento de presión localizada. Los crecimientos óseos pueden causar dolor localizado en la espalda o dolor en las piernas si se pinzan los nervios.
  • Una hernia de disco intervertebral puede causar dolor de espalda asociado con espasmos musculares, así como dolor intenso en las piernas cuando el disco presiona un nervio en la parte baja de la espalda. El dolor que se irradia hacia la pierna se llama ciática. Las hernias de disco pueden producir pérdida de la función del nervio, que podría consistir en pérdida del reflejo, la sensación o la fuerza del músculo.
  • La estenosis espinal es un estrechamiento del canal que ocupa la médula espinal. Ese estrechamiento tiene muchas causas, tales como el crecimiento de espolones óseos alrededor de las articulaciones de la columna vertebral, el engrosamiento de los ligamentos espinales o una hernia de disco. El canal estrechado oprime las raíces nerviosas que causan dolor de piernas, insensibilidad o debilidad. El dolor aumenta al ponerse de pie, caminar y estar sentado, y disminuye al recostarse.
  • La hiperostosis esquelética idiopática difusa (DISH, por sus siglas en inglés), como resultado del crecimiento excesivo de los huesos, que puede afectar la vértebra desde el cuello hasta la parte inferior de la espalda y causar dolor y rigidez.

Entre las enfermedades sistémicas que pueden causar dolor de espalda se encuentran la espondilitis anquilosante, la osteoporosis, los tumores y las infecciones de la columna vertebral.

¿Cómo se diagnostica y se trata el dolor de espalda?

Lo habitual es que solo se necesite el historial médico y un examen físico para diagnosticar dolor en la parte baja de la espalda. En algunos casos, a las personas que no responden a la fisioterapia al comienzo se las puede someter a exámenes radiográficos especializados, como imágenes de resonancia magnética (MRI, por sus siglas en inglés) o tomografía computada para evaluar si hay participación adicional de los tejidos blandos, hernia de disco, estenosis espinal, tumores o lesiones nerviosas.

Cuando se trata el dolor de espalda, el reposo en cama debe mantenerse al mínimo. En cambio, los pacientes deben continuar con sus actividades cotidianas, en la medida que lo toleren. La referencia a un fisioterapeuta para desarrollar un programa de ejercicio individualizado y recibir educación para la espalda baja será beneficiosa para los pacientes con dolor de espalda.

Aunque se debe evitar el exceso de ejercicio hasta que se alivie el dolor, hay ejercicios que ayudan a reducirlo. Los ejercicios para el manejo del dolor pueden incluir ejercicios de flexión (doblarse hacia adelante), ejercicios de extensión (doblarse hacia atrás), estiramiento y fortalecimiento.

Los masajes con hielo de cinco a diez minutos aplicados en un área dolorosa dentro de las primeras 48 horas de inicio del dolor pueden ayudar a aliviar el dolor.  El calor se debe emplear para tratar los dolores de espalda que duran más de 48 horas. Los analgésicos de venta libre como la aspirina, el acetaminofeno y los medicamentos antiinflamatorios no esteroides (NSAIDS) a menudo son suficientes para controlar los episodios de dolor de espalda, y los relajantes musculares pueden ayudar a aquellas personas con movimiento limitado por la rigidez muscular.

El tratamiento con masajes ha demostrado ser útil para pacientes con dolor muscular crónico, y algunos con dolor de espalda mecánico localizado en la región cervical, torácica o lumbar de la columna se han beneficiado con los masajes de columna. 

Una pequeña cantidad de los pacientes con lumbago, en especial aquellos con dolor de pierna debido a hernia de disco, estenosis espinal o tumores que afectan las estructuras de la columna vertebral, necesitan operarse. Las intervenciones quirúrgicas de reemplazo de disco se limitan a un grupo muy pequeño de personas con discos dañados y ninguna otra anormalidad.

Vivir con dolor de espalda

La mayoría de las veces, las personas con lumbago mejoran en un período de dos a seis semanas. El objetivo es reducir al mínimo las recidivas y, si bien estar en buen estado físico no previene todos los episodios de dolor de espalda, facilita la resolución de esos episodios. Es necesario realizar cambios en el estilo de vida. Hay que prestar atención al cuerpo, ejercitarse, comer correctamente y mantener un estilo de vida saludable. Si fuma, abandone ese mal hábito. El cigarrillo es un factor que predispone el dolor de espalda. La obesidad no causa dolor de espalda, pero dificulta su curación. Si tiene sobrepeso, intente aumentar su nivel de actividad y coma más sano para ponerse en forma. No se conoce ninguna dieta en particular que prevenga los episodios de dolor de espalda.

Revisado en marzo de 2018 por Johnathan Hausmann, MD, y revisado por la Comisión de Marketing y Comunicaciones del Colegio Estadounidense de Reumatología. 

La presente información se proporciona con el único fin de brindar educación general. Para el asesoramiento médico profesional, el diagnóstico y el tratamiento de afecciones médicas o de salud, consulte a un proveedor de atención médica calificado.

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